jueves, 14 de junio de 2012

¿Pintaron los neandertales la cueva de Altamira?


Altamira portada de la revista Science.
Las pinturas rupestres de Altamira, así como las de otras cuevas del norte de España, podrían haber sido realizadas por neandertales y no por nuestros antepasados directos. Una nueva datación, llevada a cabo con la técnica uranio-torio en 50 pinturas de once cuevas españolas, ha revelado, en efecto, que esa forma de arte primitivo es por lo menos 10.000 años más antigua de lo que se creía y procede, por lo tanto, de una época en la que los primeros Homo sapiens aún no habían llegado, o estaban llegando, a Europa. El estudio ha merecido esta semana la portada de la revista Science.

Los investigadores, españoles, portugueses y británicos, dirigidos por Alistair Pike, del Departamento de Arqueología y Antropología de la Universidad de Bristol, analizaron 50 pinturas en once cuevas del norte de España, entre ellas las de Altamira, El Castillo y Tito Bustillo, declaradas Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO.

La datación de pinturas en cuevas es una tarea extremadamente difícil y para la cual los métodos tradicionales, como el del radiocarbono, no resultan adecuados. Según explica el propio Pike, "tenemos, o teníamos, un problema real a la hora de elaborar cronologías fiables para el arte rupestre. Y una de las razones para ello es que los arqueólogos utilizan el método de datación del radiocarbono, que no es adecuado para fechar pinturas que están elaboradas solo a base de pigmentos minerales (sin compuestos orgánicos)".

Disco, el testimonio más antiguo, 40.800 años en la cueva de El Castillo. (1)
Además, segun Pike, hay un segundo problema cuando se datan por radiocarbono las pinturas rupestres: y es que "se toman muestras tan pequeñas que los efectos debidos a una contaminación externa se magnifican de forma tremenda. Por eso algunas dataciones por radiocarbono difieren de otras también hechas por radiocarbono en la misma pintura; o incluso fechas que se procesan de formas diferentes arrojan diferentes dataciones por radiocarbono. Por eso, hemos intentado evitar esos problemas usando un método completamente diferente y que está basado en la descomposición radiactiva del uranio".

Pike y su equipo pueden haber encontrado, de hecho, la forma de terminar con tanta controversia en la datación de las pinturas halladas en cuevas de toda Europa. Según Joao Zihao, profesor del ICREA (Instituto Cataálan de Investigación y Estudios Avanzados) en la Universidad de Barcelona y coautor del trabajo publicado en Science, "Uno de los mayores problemas es que sabemos muy poco sobre la cronología del arte rupestre europeo. No sabemos si llegó (a Europa) junto a los primeros humanos modernos (Homo sapiens, nuestra especie). No sabemos si ya estaba allí antes de que ellos llegaran".

Galería de los Antropomorfos. 35.500 a 29.600 años. Cueva de Tito Bustillo.
Por eso, y dado que los métodos tradicionales de datación (como el radiocarbono), no funcionan en los pigmentos de las pinturas, en los que no hay elementos orgánicos, el equipo dirigido por Pike decidió datar las pequeñas incrustaciones calcáreas que se han ido formando con el tiempo sobre las propias pinturas. "Estas incrustaciones -explica Pike, que aparece arriba obteniendo muestras- se han formado por el mismo proceso que da lugar a las estalactitas y estalagmitas de las cuevas. E incorporan pequeñas concentraciones de uranio radiactivo que se van descomponiendo en torio a un ritmo constante. Midiendo la cantidad de torio presente, podemos saber con precisión la edad de las incrustaciones. Y dado que éstas se forman sobre las pinturas y que, en ocasiones, las propias pinturas están realizadas sobre esta clase de incrustaciones (grandes estalagmitas), podemos obtener una edad mínima y una máxima para las pinturas".

Así, por ejemplo, los investigadores han determinado que las siluetas de manos que hay impresas en los muros de la cueva de El Castillo tienen, por lo menos, 40.800 años, lo que las convierte en las pinturas rupestres más antiguas de toda Europa, entre 5.000 y 10.000 años más antiguas que las que hay en Francia.

Más ejemplos: algunos de los símbolos de la famosa cámara policromada de Altamira tienen por lo menos 35.600 años de antiguedad. Es decir, 10.000 años más de lo que se pensaba. Altamira, además, fue periódicamente ocupada (y pintada) en un número indeterminado de ocasiones a lo largo de un periodo que abarca por lo menos 20.000 años.

Gran signo triangular-sinuoso en el techo de los polícromos de la cueva de Altamira. 35.600 años.
Al aumentar la antiguedad de las pinturas rupestres aumentan también, inevitablemente, las dudas sobre la autoría de esas obras de arte primitivas. ¿Quién pintó las cuevas? Los nuevos datos implican que la tradición de pintar cuevas con pigmentos de colores empezó en Europa hace más de 40.000 años. Pero resulta que esa edad coincide plenamente con la llegada al Viejo Continente de los primeros humanos de nuestra propia especie. Por eso, Pike y sus colegas no pueden descartar la posibilidad de que los autores no fueran nuestros antepasados, sino la "otra" especie humana que por entonces vivía en Europa. Los neandertales, en efecto, ya estaban allí cuando los primeros "humanos modernos" llegaron.

En palabras del propio Pike, "las evidencias de la presencia de humanos modernos en el norte de España se remonta a hace 41.500 años. Antes de ese momento sólo había neandertales". Lo cual, según los investigadores, abre tres posibilidades diferentes a la hora de explicar el origen de las pinturas rupestres. O bien los humanos modernos trajeron consigo la pintura como parte de su cultura; o bien la desarrollaron de forma muy ràpida, nada más llegar, quizá como respuesta a la competencia con los neandertales; o bien las pinturas ya estaban allí y los artistas no fueron ellos, sino los neandertales.

La cuestión no es menor, ya que la capacidad de los humanos primitivos para crear arte se considera como un hito de la máxima importancia para la evolución de la cognición y la conducta simbólica, algo que está íntimamente relacionado con el desarrollo del lenguaje y nuestra capacidad de formar y vivir en sociedades complejas. Por no hablar, claro, de que hasta hace poco se pensaba que los neandertales carecían de esa conducta simbólica y que por eso sucumbieron sin remedio ante la llegada de los primeros Homo sapiens, nuestros antepasados, que gracias a su mayor capacidad intelectual terminaron por dominar por completo el continente europeo.

Piedra para mezclar colores de la cueva de La Pasiega, 15.000 años.
"Tenemos evidencias de arte simbólico prehistórico -explica Pike- en forma de cuentas perforadas, cáscaras de huevos grabados y pigmentos en África entre hace 70.000 y 100.000 años. Pero parece que las primeras cuevas decoradas están en Europa. Un argumento para apoyar este desarrollo es que la competencia por los recursos con los neandertales causó un incremento en la capacidad de innovación cultural de los primeros grupos de humanos modernos, algo que necesitaban para sobrevivir. La otra posibilidad es que el arte rupestre empezara antes de la llegada de los humanos modernos, y que sus autores fueran los neandertales. Lo que sería un hallazgo fantástico y supondría, además, que las famosas siluetas de manos en las paredes de las cuevas eran, en realidad, una firma neandertal, y bo nuestra. Sin embargo, necesitamos llevar a cabo más dataciones para estar totslmdente seguros de ello".

Los investigadores, aunque aún no pueden demostrarlo sin posibilidad de error, se inclinan pues a pensar que la posibilidad más realista es precisamente la más espectacular: que los autores del arte rupestre no pertenecían a nuestra especie. De hecho, y a pesar de las evidencias africanas de un "arte simbólico" de 100.000 años de antiguedad, nunca se ha encontrado en el continente negro una cueva decorada. Las primeras, las más antiguas, son las del norte de España, y ahora sabemos que tenían, por lo menos, 40.000 años.

¿Quién pintó esas cuevas? ¿Por qué no se ha encontrado arte rupestre en África? ¿Por qué, si "nosotros" ya teníamos arte simbólico hace 100.000 años, dejamos pasar 60.000 años antes de empezar a pintar cuevas? Las respuestas definitivas tardarán aún en llegar. Nuevas investigaciones podrían incluso encontrar muestras aún más antiguas y procedentes, por lo tanto, de una época en la que no había rastro de Homo sapiens en todo el continente europeo.

Los que sí estaban allí, durante más de 250.000 años hasta que llegaron los primeros hombres modernos, eran los neandertales...

Texto por Jose Manuel Nieves abc.es
Fotos: Pedro Saura.
Nota fuera de texto: Es un error donde dice "las siluetas de manos que hay impresas en los muros de la cueva de El Castillo tienen, por lo menos, 40.800 años". La mano datada en la cueva de El Castillo tiene 37.300 años. salaman
(1). Nota: En El Castillo se han datado dos discos rojos, uno es de entre 36.000 y 34.100 años y otro de 40.800. salaman

Referencia bibliográfica:
U-Series Dating of Paleolithic Art in 11 Caves in Spain
A. W. G. Pike, D. L. Hoffmann, M. García-Diez, P. B. Pettitt, J. Alcolea, R. De Balbín, C. González-Sainz, C. de las Heras, J. A. Lasheras, R. Montes, and J. Zilhão
Science 15 June 2012: 336 (6087), 1409-1413. [DOI:10.1126/science.1219957]

Abstract:
Paleolithic cave art is an exceptional archive of early human symbolic behavior, but because obtaining reliable dates has been difficult, its chronology is still poorly understood after more than a century of study. We present uranium-series disequilibrium dates of calcite deposits overlying or underlying art found in 11 caves, including the United Nations Educational, Scientific, and Cultural Organization (UNESCO) World Heritage sites of Altamira, El Castillo, and Tito Bustillo, Spain. The results demonstrate that the tradition of decorating caves extends back at least to the Early Aurignacian period, with minimum ages of 40.8 thousand years for a red disk, 37.3 thousand years for a hand stencil, and 35.6 thousand years for a claviform-like symbol. These minimum ages reveal either that cave art was a part of the cultural repertoire of the first anatomically modern humans in Europe or that perhaps Neandertals also engaged in painting caves. sciencemag.org

Link 3: Uranium-series dating reveals Iberian paintings are Europe's oldest cave art.
The practice of cave art in Europe thus began up to 10,000 years earlier than previously thought, indicating the paintings were created either by the first anatomically modern humans in Europe or, perhaps, by Neanderthals...

Link 4: Spain claims top spot for world’s oldest cave art.
Archaeologists say red disk that is more than 40,000 years old could have been painted by Neanderthals.

Actualización: Vídeo. Las claves del descubrimiento. Presentación del estudio de Science a la prensa.



Actualización:
Vídeo (16/06/2012 por efe). El arte rupestre más antiguo del mundo es español. Ver en Paleo Vídeos > Prehistoria de España y Portugal > L.R.1.5 nº 18.

Actualización: Vídeo (18/06/2012 por historiaycienciatv). El arte rupestre del noroeste español, el más antiguo. Ver en Paleo Vídeos > Prehistoria de España y Portugal > L.R.1.5 nº 19.

Actualización 19-06-12: “U-series dating of Palaeolithic Art in 11 Caves in Spain” Science, junio 2012. Proyecto de datación del arte rupestre cantábrico. Dossier de prensa (pdf 1MB)

Dos programas turísticos darán a conocer el patrimonio de la comarca del Bajo Deba

Ruta de los Dólmenes. La primera cita tendrá lugar este sábado, 16 de junio. La hora de salida será a las 10.00, desde el parking de Karakate. La ruta tiene una duración aproximada de 3 horas. Posteriormente, se ofertará esta ruta, de nuevo, en las siguientes fechas: 8 de julio, 16 y 30 de septiembre, 12 y 21 de octubre, y 11 y 25 de noviembre.

Ruta del Paleolítico. La ruta de Praileaitz tiene lugar el día 1 de septiembre y la de Ekain, el día 8 de diciembre.

El programa 'Arbasoen Deia' propone realizar un recorrido apasionante a los orígenes de la comarca, y ofrece tres rutas diferentes por la zona de Debabarrena. Se trata de la ruta de los dólmenes, la ruta del paleolítico en Ekain y Praileaitz y ...  elcorreo.com

"World's first mammoths' graveyard" found in eastern Serbia

KOSTOLAC -- Archaeologists in Kostolac, eastern Serbia, on Tuesday morning witnessed a stunning discovery at the Drmno coal strip mining field.

No less than five mammoth skeletons were discovered that day inside the stretch of about a hundred meters.

In all, seven skeletons have been found so far at the location, Belgrade daily Večernje Novosti is reporting.

Archaeologists working in the nearby Roman site Viminacium were fist alerted to one set of giant remains of a mammoth, that was damaged by the mining machinery. But then torrential rain fell on Monday, rinsing away the sand.

On Tuesday morning, no less than five other skeletons of the ancient extinct animals - ancestors of today's elephants - were clearly visible at the site... b92.net

Actualización 22-06-12: Vídeo. Hallan restos de mamuts en Serbia.

Vietnam. Toilet discovery gives scientists hope

The discovery of what's believed to be the oldest toilet in Vietnam has scientists hopeful that much will be learned about ancient culture in the area.

The discovery of a 3500-year-old Vietnamese toilet could yield important clues about early South-East Asian society, scientists say.

Archaeologists have found what is believed to be Vietnam's earliest latrine during the excavation of a neolithic village in the country's south.

More than 30 preserved faeces from humans and dogs containing fish and shattered animal bones have been located in the five-metre tall ancient mound called Rach Nui.

"A detailed analysis of these will provide a wealth of information on both the diet of humans and dogs at Rach Nui but also on the types of parasites each had to contend with," Australian National University team leader Dr Marc Oxenham said in a statement.

The group hopes the find will give up clues about how the region changed from a traditional hunter gatherer society to an agricultural community.

"What we tend to find in places like southern Vietnam is a lot more evidence of these people in the landscape," Dr Oxenham said.

"Because they were sedentary and the population size was expanding they left mounds like Rach Nui with evidence of their lives.

"Their trash built up over time in one place."

Among the remnants were betel nut and foxtail millet, which Dr Oxenham said is really exciting.

"It not only confirms that this community was growing domesticated crops at this time but this variety of millet is from China and may provide clues into the origins of farming in southern Vietnam and indeed South-East Asia as a whole."

sbs.com.au

5,000-year-old Hill of Tara stone vandalised

The Lia Fáil, Stone of Destiny, on the Hill of Tara, which was damaged in the attack.Photograph: Ciara Wilkinson
A 5,000-year-old standing stone has been vandalised on the Hill of Tara in Co Meath.

The Lia Fáil granite piece, also known as the Stone of Destiny, was apparently damaged with a heavy object, possibly a hammer.

Culture Minister Jimmy Deenihan said the damage to the national monument amounted to a "mindless act of vandalism".

In recent days, it was noticed the stone had been struck with a heavy object and fragments of it had broken off.

Archaeologist Conor Newman, chairman of the Heritage Council, described the attack as "shocking".

The stone is one of the main attractions at the former seat of the High Kings of Ireland.

Legend has it the Stone of Destiny would roar with joy when touched by the rightful king of Tara.

An inspection by an archaeologist with the National Monuments Service has concluded it was struck with a hammer or similar instrument at 11 separate places "on all four faces of the stone".
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Discovery explores cloning 'Woolly Mammoth'



In the new Discovery Channel special "Woolly Mammoth: Secrets From the Ice," the program explores the possibilities that arise should a well-preserved carcass be discovered.

An exclusive clip from the special shared with TODAY.com shows scientists working with an intact thigh bone that contains pure mammoth bone marrow and may hold undamaged DNA that could be used for cloning. The plan? To use the cells and an elephant to create a baby mammoth.

"Secrets From the Ice" also follows mammoth hunter Bernard Buiges as he discovers Yuka, a preserved frozen mammoth carcass in Siberia. According to Discovery, the remains might be the first to show signs of mammoth-human interaction in that part of the globe.

"Woolly Mammoth: Secrets From the Ice" airs on Saturday, June 16, at 8 p.m. on Discovery.
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MSNBC.com