sábado, 17 de septiembre de 2016

En busca de la primera dieta moderna


Julio Mercader, en primer plano, junto al resto de su equipo en Olduvai
 
Un gran proyecto lleva técnicas de ciencia forense a los yacimientos de Olduvai, en Tanzania

Hace casi dos millones de años, en la sabana de África, un homínido peludo y bajito levantó un hacha de piedra amenazadora y... comenzó a prepararse la comida. Sucedió en la garganta de Olduvai, en Tanzania, el yacimiento de fósiles descubierto por la mítica familia Leakey que cambió para siempre la historia de la evolución humana. Medio siglo después, un grupo de paleontólogos va a aplicar técnicas dignas de las mejores policías científicas del mundo para averiguar qué comía exactamente aquel homínido.

“Este va a ser el mayor proyecto de investigación en Olduvai desde que se descubrió el yacimiento”, explica Julio Mercader durante una entrevista. Asentado en la Universidad de Calgary (Canadá) desde hace más de 10 años, este arqueólogo y prehistoriador español coordina un proyecto financiado por el Gobierno canadiense para estudiar cómo los homínidos se adaptaron al cambio climático en este lugar, considerado Patrimonio de la Humanidad por la Unesco. [...] EL PAÍS / Link 2

Neandertals made their own jewelry, new method confirms


1/2. A new study supports the possibility that Neandertals made jewelry. Dr. Marian Vanheren
 
The “necklaces” are tiny: beads of animal teeth, shells, and ivory no more than a centimeter long. But they provoked an outsized debate that has raged for decades. Found in the Grotte du Renne cave at Arcy-sur-Cure in central France, they accompanied delicate bone tools and were found in the same layers as fossils from Neandertals—our archaic cousins. Some archaeologists credited the artifacts—the so-called Châtelperronian culture—to Neandertals. But others argued that Neandertals were incapable of the kind of symbolic expression reflected in the jewelry and insisted that modern humans must have been the creators.

Now, a study uses a new method that relies on ancient proteins to identify and directly date Neandertal bone fragments from Grotte du Renne and finds that the connection between the archaic humans and the artifacts is real. Ross Macphee, a paleontologist at the American Museum of Natural History in New York City, who has worked with ancient proteins in other studies, calls it “a landmark study” in the burgeoning field of paleoproteomics. And others say it shores up the picture of Neandertals as smart, symbolic humans. [...] Science | AAAS / Link 2 / Link 3


Actualización: Le Néandertalien et l'intelligence artificielle | Le Club de Mediapart
Des Néandertaliens vivaient et fabriquaient des bijoux il y a environ 40.000 ans dans la Grotte du Renne, à Arcy-sur-Cure, en Bourgogne, selon la publication scientifique la plus marquante de la semaine... 


Actualización: Los neandertales y el arte de adornar el cuerpo | Reflexiones de un primate
Acaba de terminar el 6º Congreso de la Sociedad Europea para el Estudio de la Evolución Humana (ESHE), celebrado este año en el Museo Arqueológico Regional de la Comunidad de Madrid, en Alcalá de Henares. Como no podía ser de otra manera, la organización española ha sido sobresaliente...

...  Pero quiero dedicar este post a otro yacimiento neandertal, que ha sido objeto de una publicación en la revista “Proceedings of the National Academy of Sciences, USA” (más conocida por sus siglas: PNAS), al mismo tiempo que se presentaban resultados sorprendentes durante la celebración del congreso. En estos eventos siempre se producen comunicaciones inesperadas (o esperadas por algunos), que mantienen el interés de la reunión.

La investigación que quiero comentar ha sido liderada por Frido Walker (Instituto Max Planck de Leipzig, Alemania), aunque el inspirador del trabajo es el profesor Matthiew Collins (Universidad de York, Reino Unido). Este investigador ha sido uno de los iniciadores de una nueva y prometedora línea de trabajo, que trata de identificar proteínas en yacimientos antiguos. La paleoproteómica es una nueva línea de investigación, que tendrá tanto éxito como lo ha tenido la paleogenética. Las moléculas orgánicas pueden resistir sin degradarse durante miles de años en los restos fósiles o incluso en el propio sedimento, como también hemos conocido durante el congreso de la ESHE. Parece ciencia ficción, pero no lo es.

El yacimiento de la Grotte du Renne, en Arcy-sur-Cure (Francia) ha estado en debate desde que se conocieron los resultados de sus excavaciones, desarrolladas entre 1949 y 1963...

World’s oldest fishhook found on Okinawa


M. Fujita et. al., PNAS 113, 37 (16 September 2016) National Academy of Sciences

Michael Price. There’s no telling what kinds of fishermen’s tales they told, but the early modern humans who lived on tiny Okinawa Island between mainland Japan and Taiwan nearly 30,000 years ago are the world’s oldest known anglers. Now, archaeologists have discovered the oldest known fishhooks in a limestone cave in the island’s interior, dating back nearly 23,000 years. The fishhooks, all carved from shells, were found in Sakitari Cave, which was occupied seasonally by fishermen taking advantage of the downstream migrations of crabs and freshwater snails. Unlike their mainland counterparts, who fashioned tools and beads out of shells and stones, the ancient people of Okinawa Island used shells almost exclusively.

Japanese archaeologists excavating the cave discovered both a finished and an unfinished fishhook that had been carved and ground from sea snail shells. By radiocarbon dating pieces of charcoal found in the same layer as the fishhooks, the researchers determined the hooks were between 22,380 and 22,770 years old. Accounting for margin of error, that gives them an edge over similar fishhooks found in East Timor (between 23,000 and 16,000 years old) and New Ireland in Papua New Guinea (20,000 to 18,000 years old). The findings lend support to the idea that these early modern humans were more advanced with maritime technology than previously thought, and that they were capable of thriving on small, geographically isolated islands. [...] Science | AAAS / Link 2 


Actualización: Excavan los anzuelos más antiguos del mundo en una cueva de Japón
En la Cueva Sakitari, en la isla de Okinawa, también se han excavado restos humanos, animales y de comida que indican una ocupación en la isla desde hace al menos 30.000 años
Los anzuelos más antiguos del mundo, de unos 23.000 años de antigüedad, han sido excavados en la Cueva Sakitari, una cueva de piedra caliza situada en la isla de Okinawa, en el archipiélago que se extiende entre Japón y Taiwán. Los dos anzuelos en buen estado de conservación, uno completo y el otro incompleto, fueron elaborados tras partir unas conchas del género Trochus y pulir sus bases planas, según explican los autores del hallazgo en un artículo publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences...